Katolisen kirkon ylin johtaja paavi Franciscus vieraili Irakissa 5.-8.3.2021. Historiallisen vierailun merkitys oli suuri Irakin kristityille. Open Doorsin tukemat Toivon keskukset ovat yksi niitä työmuotoja, joita paavi kiitti vierailunsa yhteydessä.

Vuosia jatkunut sota ja turvattomuus on ajanut peräti 80% irakilaisista kristityistä maanpakoon. ”Katoavan kristillisen yhteisön tulee saada keskeisimpi sija Irakin kansalaisina. Kristityille on taattava Irakissa täydet ihmisoikeudet sekä yhtäläiset vapaudet ja velvollisuudet yhteiskunnassa”, paavi muistutti. Tällä hetkellä kristityt ovat monessa suhteessa Irakin yhteiskunnassa paitsi pieni vainottu vähemmistö myös juridisesti heikommassa asemassa. Esimerkiksi henkilön kääntyminen virallisesti islamista kristityksi ei ole Irakissa mahdollista. Myös tilanteessa, jossa jompikumpi vanhemmista kääntyy toisesta uskonnosta islamiin, perheen lapset rekisteröidään automaattisesti muslimeiksi.

Vierailunsa aikana paavi kävi useissa seurakunnissa, joiden toimintaa Open Doors tukee. Hän kiitti järjestöjä, jotka tekevät maassa työtä. Mosulissa paavi osallistui jumalanpalvelukseen Isis-joukkojen tuhoamassa ja nyt jälleenrakennetussa kirkossa. Qaraqoshissa paavi tapasi kristityn äidin, jonka pojan Isis-taistelijat olivat tappaneet. Erbilissä paavi toimitti historiallisen ulkoilmajumalanpalveluksen, johon osallistui tuhansia ihmisiä. Irakin kristityistä noin 57% kuuluu katoliseen kirkkoon, mutta paavin vierailu valoi toivoa kaikkiin Irakin kristittyihin. ”Me irakilaiset kristityt olemme kaivanneet tällaista kristittyjen yhteyden iloa”, kertoi Erbilin stadionille ekumeeniseen jumalanpalvelukseen osallistunut protestanttikristitty. Hän toivoi, että paavin vierailu edistäisi kaikkien irakilaisten kristittyjen janoamaa rauhaa Irakissa.

Paavi tapasikin vierailunsa aikana kristittyjen vaikuttajien lisäksi Irakin presidentin sekä shiia-islamin johtajan Ajatollah Ali Al-Sistanin. Tapaaminen muslimijohtaja Al-Sistanin kanssa oli Urissa, joka on juutalaisille, kristityille ja muslimeille tärkeän Abrahamin alkuperäinen kotipaikka. Paavi korosti tapaamisessa, että Abrahamin jälkeläisinä veljien vihaaminen on suurinta jumalanpilkkaa.

Open Doorsin Toivoa Lähi-itään -hanke kanavoi apua 125 paikallisen seurakunnan kautta, jotta kristillinen yhteisö Irakissa voisi olla rakentamassa rauhaa.